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Os humain trouvé à la cathédrale néolithique des Orcades, Ness de Brodgar

Os humain trouvé à la cathédrale néolithique des Orcades, Ness de Brodgar


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Des archéologues fouillant une vaste cathédrale néolithique à Ness of Brodgar sur l'île écossaise des Orcades ont fait la rare découverte d'un os de bras humain. Bien que la découverte d'un seul os puisse sembler peu digne d'intérêt, la raison pour laquelle cette découverte est spéciale est que les restes humains sont très rares sur cet ancien site. Cela excite les experts qui ont maintenant la chance d'en apprendre davantage sur la civilisation vieille de 5 000 ans qui a construit l'un des plus magnifiques bâtiments en pierre du monde antique.

La découverte à Ness de Brodgar

L'os a été trouvé "délibérément" placé sous les fondations d'un mur dans un vaste temple en pierre, et ce mur, selon le Dr Jo McKenzie de l'Université de Bradford parlant à BBC Radio Orkney, a été "reconstruit, peut-être plusieurs fois, dans la préhistoire ».

Charlie Scovell est un archéologue londonien qui s'est porté volontaire pour les fouilles de Ness of Brodgar au cours des mois d'été.

Temples antiques du nord

L'ancien temple de Ness de Brodgar et des sites contemporains comme Barnhouse Settlement et des cercles de pierres comme Ring of Brodgar et Standing Stones of Stenness, ont tous été construits entre 3200 avant JC et 2500 avant JC, mais on sait peu de choses sur les véritables constructeurs de monuments.

En tant que plus grande concentration de structures en pierre néolithiques en Europe, le paysage est collectivement connu sous le nom de Cœur des Orcades néolithiques, un nom adopté par l'UNESCO lorsqu'elle a proclamé ces quatre monuments comme site du patrimoine mondial en 1999.

En 2003, situé sur une mince bande de terre entre les Lochs de Stenness et Harray, les archéologues ont déterré une série de dalles de pierre décorées et un mur massif avec d'immenses fondations. À l'intérieur de l'enceinte, plusieurs bâtiments plus petits entourent un énorme bâtiment et ce site est connu sous le nom de Ness of Brodgar, un vaste complexe religieux néolithique s'étendant sur une superficie de 6,2 acres (2,5 hectares).

  • Un énorme squelette d'auroch découvert sur le site néolithique de Ness of Brodgar
  • Orcadian Genesis: Les origines de la culture mégalithique unique des îles Orcades et ses racines dans l'Atlantide perdue de la Grande-Bretagne - Deuxième partie
  • L'attaque repoussante de Vandal contre l'Anneau de Brodgar, vieux de 4 500 ans, est un crime contre l'humanité

Plusieurs bâtiments anciens ont été découverts sur le site de Ness de Brodgar. (S Marshall / CC BY-SA 4.0 )

Les premières structures de Ness of Brodgar ont été construites entre 3300 et 3200 avant JC et la plus ancienne preuve d'habitation au plus connu Skara Brae est 3180 avant JC, donc les deux endroits étaient occupés en même temps. L'archéologue Caroline Wickham Jones de l'Université d'Aberdeen a calculé que les personnes vivant à Skara Brae « auraient pu marcher jusqu'à la Ness de Brodgar, regarder ou participer à une activité rituelle et rentrer chez elles à pied en une journée ».

Une « vaste cathédrale néolithique »

Selon un article de Current Archaeology de 2011, des fouilleurs des Orcades ont découvert les plus grandes structures non funéraires néolithiques en pierre de Grande-Bretagne, qui auraient été construites vers 2900 av.

La structure en forme de temple Ten, sous laquelle l'os du bras a été trouvé, a été décrite comme une vaste « cathédrale néolithique » desservant le nord de l'Écosse. Il est entouré d'un passage extérieur pavé mesurant 82 pieds (25 mètres) de long sur 62 pieds (19 mètres) de large, avec des murs extérieurs de 13 pieds (4 mètres) d'épaisseur. À l'entrée du temple, une paire de menhirs mène à une chambre centrale cruciforme mesurant 20 pieds (6 mètres) de diamètre.

Des archéologues au travail sur la structure 10, aux fouilles de Ness de Brodgar. (S Marshall / CC BY-SA 4.0 )

Le directeur du site, Nick Card, a déclaré à la BBC que l'os du bras de la femme était fortement photographié et modélisé en 3D, et parce que l'os est humain, les archéologues ont dû signaler la découverte à la police écossaise. Card a déclaré aux journalistes que l'os "ne ressemble pas à une sépulture conventionnelle" et qu'il y a trois ans, un autre os de bras humain a été découvert, provenant peut-être de la même femme, car il avait également été soigneusement placé dans les fondations d'un mur relié au temple.

Card a déclaré: "tout cela semble avoir été une sorte de dépôt votif" où quelqu'un ou un groupe l'a délibérément placé sous le mur dans le cadre des travaux de reconstruction. Les tests ADN confirmeront si les deux os des bras proviennent de la même personne, mais le Dr McKenzie espère que l'analyse de l'os "révélera plus de détails sur la femme - sa taille et son âge, son état de santé au moment de sa mort et même son régime alimentaire" .


Qu'est-ce que la Ness de Brodgar ? Dix faits essentiels

Les voyages non essentiels entre l'Écosse continentale et les Orcades et les Shetland sont désormais autorisés. Pour réduire le risque d'introduction du coronavirus dans les communautés insulaires, le gouvernement écossais encourage toute personne envisageant de se rendre sur une île écossaise à tester avant de le faire. Veuillez consulter notre politique de remboursement pratique si vous devez modifier vos projets de voyage. Connexion / Mot de passe oublié ? / S'inscrire en tant qu'insulaire / S'inscrire en tant que client standard / Réserver en tant qu'invité.

Pendant les mois d'été dans les Orcades, une incroyable fouille archéologique a lieu à la Ness de Brodgar (Ness signifie promontoire et Brodgar est ferme de pont). Ce site archéologique offre un aperçu du monde néolithique et son emplacement, sa taille et son contenu indiquent qu'il était très important pour les personnes qui utilisaient les bâtiments pour des cérémonies et des fêtes il y a 5000 ans. Alors que les archéologues continuent de découvrir de plus en plus d'indices, nous avons pensé écrire un guide pour débutants sur la Ness de Brodgar, avec dix faits essentiels pour vous aider à comprendre le site !

"La chronologie de la Ness de Brodgar est que les bâtiments ici ont été construits en premier, suivis des menhirs de Stenness, puis de l'Anneau de Brodgar."


Os humain trouvé à la cathédrale néolithique des Orcades, Ness de Brodgar - Histoire

Mille ans de spiritualité, d'innovation et de développement social émergent d'un centre cérémoniel de l'archipel écossais des Orcades

En 2002, Ola et Arnie Tait ont décidé qu'ils voulaient changer la vue depuis la fenêtre de leur cuisine. Plutôt que de regarder un pâturage de moutons, ils ont envisagé de regarder une prairie de fleurs sauvages pleine de coquelicots, de bleuets, de renoncules et d'oiseaux chanteurs. Leur ferme, sur les Orcades, un archipel isolé de 70 îles à 10 miles au large de la côte nord de l'Écosse, se trouve dans un cadre naturel époustouflant, sur une étroite bande de terre entre deux lochs étincelants, et est à égale distance de deux des pierres néolithiques les plus importantes. des monuments circulaires : les menhirs de Stenness et l'anneau de Brodgar, chacun à moins d'1,6 km. En 2003, les Tait ont labouré leur champ en vue de la plantation de cette prairie. Au moment où ils franchissaient le dernier virage, la charrue apporta une surprise : une dalle de pierre crantée. Ils ont montré la découverte à l'archéologue régionale des Orcades, Julie Gibson, qui a pensé qu'il pourrait s'agir d'un panneau latéral d'un cercueil en pierre de l'âge du bronze. "Cette découverte impliquait qu'il y avait des restes humains sous le champ, donc une tranchée d'essai a été ouverte", explique Roy Towers, archéologue au campus des Orcades de l'Université des Highlands et des îles.

Les années ont passé et les Taits ne regardent toujours pas leur prairie de fleurs sauvages. Au contraire, ils ont une vue imprenable sur l'un des complexes cérémoniels néolithiques les plus spectaculaires jamais découverts. S'étendant sur un millénaire d'activité commençant il y a environ 5 000 ans, ces bâtiments magnifiquement préservés, y compris les fondations et les murs bas, révèlent comment la société néolithique a changé au fil du temps et pourquoi les Orcades, malgré son emplacement apparemment éloigné, étaient au centre de l'Europe néolithique. "Dieu merci, les Tait n'ont pas utilisé une charrue profonde, sinon nous avons regardé un tas de décombres", dit Towers.

Au lieu de déterrer un cercueil de l'âge du bronze dans la tranchée d'essai de 2003, comme ils s'y attendaient, les archéologues ont découvert une partie d'un mur néolithique finement conçu. &ldquoIl avait des angles internes vifs, des pierres de taille magnifiquement posées et de fins contreforts d'angle,» explique Nick Card du Centre de recherche des Orcades pour l'archéologie, directeur des fouilles sur le site, maintenant connu sous le nom de &ldquoNess of Brodgar.&rdquo

L'année suivante, les archéologues se sont lancés dans une saison de creusement de fosses d'essai et de tranchées d'essai à travers le champ. Pour leur plus grand plaisir, ils ont rencontré d'incroyables pierres néolithiques dans pratiquement tous les trous. Réalisant qu'ils regardaient un complexe néolithique majeur, Card et ses collègues ont décidé d'ouvrir une zone plus grande. Au cours des cinq dernières années, lui et son équipe ont creusé pendant six semaines chaque été. Jusqu'à présent, ils ont identifié plus de 20 structures et observé encore plus grâce à des tests géophysiques tels que des relevés magnétométriques et des radars à pénétration de sol, le tout entouré des restes d'un mur d'enceinte épais délimitant un complexe de six acres et la taille de trois terrains de football. La datation au carbone d'os d'animaux, de bois et de charbon de bois indique au moins 1 000 ans d'activité continue, d'environ 3 300 à 2 300 av. Le site a probablement été utilisé pendant encore plus longtemps. &ldquoDans de nombreux cas, une structure est construite sur une autre structure. Le tout repose sur une gelée de structures antérieures », explique Card. &ldquoCe que nous voyons n'est vraiment que la pointe de l'iceberg.&rdquo Jusqu'à présent, les archéologues se sont concentrés sur une petite partie du site&mdashjuste 10 % de la superficie totale&mdashand n'a excavé que jusqu'au niveau du sol des structures les plus élevées. Dans les couches de fondations des bâtiments, Card et son équipe constatent une nette progression du style de construction et du modèle architectural et mdasha qui, selon eux, pourraient refléter certains des changements survenus dans la société néolithique au cours de cette période.

La soi-disant &ldquoRévolution néolithique&rdquo a commencé dans les îles britanniques il y a environ 6 000 ans, lorsque de nouvelles idées sont arrivées du continent. Peu à peu, les chasseurs-cueilleurs se sont installés dans de petits villages, ont adopté de nouveaux outils de pierre et ont commencé à cultiver. Ces communautés agricoles étaient concentrées dans les régions les plus productives : le sud-ouest de l'Angleterre, l'est de l'Angleterre, l'est de l'Écosse, les Orcades et l'Irlande.

Les vestiges de ces communautés sont relativement rares, car la plupart des habitations néolithiques britanniques ont été construites en bois et ne survivent pas. Orcades, cependant, a peu d'arbres, donc plus, mais pas tous, de leurs bâtiments étaient en pierre. Des villages de pierre, tels que Knap of Howar sur l'une des îles périphériques des Orcades, Skara Brae sur les rives ouest du continent des Orcades, et Barnhouse, juste au sud-est de la ferme Tait&rsquos, ont fourni aux archéologues un aperçu de la vie domestique de ces communautés agricoles. .

Le passage à un mode de vie néolithique a également apporté une nouvelle forme de spiritualité. De nombreuses tombes ont été construites au début et au milieu du Néolithique, et à la fin du Néolithique, vers 2500 av. Des tombes en pierre, dont le mystérieux Maes Howe, à 800 mètres au sud-est de la Ness de Brodgar Unstan, à travers les eaux du Loch de Stenness et bien d'autres dispersées dans tout l'archipel, font allusion à des pratiques funéraires élaborées. Les cercles de pierres des Orcades et l'Anneau de Brodgar et les Pierres debout de Stenness donnent un aperçu incomplet des croyances et des coutumes de ces peuples.

Maintenant, cependant, la découverte du complexe Ness de Brodgar montre que quelque chose de vraiment important se passait ici. Vu depuis une plate-forme d'observation spécialement érigée, le site est un patchwork fou de rectangles qui se chevauchent, comme un jeu de cartes négligemment dispersé, chaque rectangle étant délimité par un mur de pierre substantiel. Du bas de cette pile se dressent les premières structures, et des ajouts ultérieurs les découpent, aboutissant à un vaste bâtiment à double paroi. Des centaines de panneaux d'œuvres d'art richement sculptées ont émergé de cette construction spectaculaire et la marquent comme un endroit vraiment extraordinaire.

Les premières structures que Card et ses collègues ont révélées sont une série de bâtiments en pierre de forme ovale datant d'environ 3000 av. Dans la plupart des cas, seuls des fragments des bâtiments ont été fouillés, le reste étant encore enterré sous des structures plus récentes. Cependant, les fragments suggèrent que les bâtiments étaient divisés en différentes zones par des dalles verticales disposées selon un motif radial comme les rayons d'une roue de bicyclette. Dans au moins un de ces bâtiments, il y avait un foyer au centre, et dans certains, il y avait quelques tessons de ce qu'on appelle la poterie "Grooved Ware".

Ce qui distingue vraiment ces bâtiments des autres établissements néolithiques connus, c'est l'enceinte par un mur de pierre massif et mdash 13 pieds de large et mdash avec un fossé le long de l'extérieur. &ldquoLe mur a de belles pierres sur le côté faisant face à l'Anneau de Brodgar,&rdquo dit Card. Pendant ce temps, au sud du site, ce qui est supposé être la continuation de ce mur a également été découvert, s'élevant à au moins six pieds de haut, avec une maçonnerie tout aussi exquise et un sentier dallé à sa base. &ldquoLes murs soulignent l'importance de ce qui se passait ici, et comme chez nous aujourd'hui, le peuple néolithique qui s'approchait de cet enclos a dû ressentir un sentiment d'émerveillement et de crainte,», poursuit-il.

La présence de cet imposant mur suggère que les bâtiments de la Ness de Brodgar étaient plus que de simples maisons familiales. De plus, l'emplacement, sur un pont terrestre naturel qui relie l'Anneau de Brodgar aux Pierres de Stenness (tous deux construits à peu près à la même époque que le mur d'enceinte), semble significatif. &ldquoIl se sent très au centre du paysage ici, au milieu d'un immense amphithéâtre naturel créé par les collines environnantes, et avec de l'eau de chaque côté. Il n'y a rien d'autre comme ça », dit Card.

Ce cadre spectaculaire, les relations entre les bâtiments Ness, l'imposant mur extérieur et la proximité d'autres sites cérémoniels, notamment les cercles de pierres et la tombe de Maes Howe, suggèrent que la Ness de Brodgar occupait une place importante dans la vie spirituelle de ces personnes. . Alors que les fouilles dans des villages tels que Skara Brae et Barnhouse ont révélé beaucoup de choses sur leur vie quotidienne, on sait peu de choses sur les aspects politiques et spirituels de leur culture et de leur société. Une suggestion, avancée par Mike Parker Pearson, archéologue à l'University College de Londres, est que le complexe cérémonial de Ness séparait le "pays des vivants" aux Stones of Stenness, du "pays des ancêtres" au Ring of Brodgar, et représentait ainsi un lieu de transition. Card pense que c'est plausible et se demande si chaque communauté voisine avait son propre bâtiment spécial sur le site de Ness. "Je pense que ces communautés ont pu être férocement compétitives, chacune essayant de se surpasser, avec des démonstrations visibles de prestige et de puissance", dit-il.

Peu à peu, les changements environnementaux semblent avoir intensifié la concurrence entre les communautés, conduisant peut-être à une forme de société plus hiérarchique, ce qui, selon Card, se reflète dans les changements de style de construction. Au cours de cette partie du néolithique, les terres des Orcades s'enfonçaient lentement en raison d'un phénomène appelé rebond glaciaire. Lorsque les glaciers fondent, la terre (qui flotte sur le manteau en fusion de la Terre), soulagée de son poids, s'élève comme un navire dont la cargaison a été retirée. Alors que cela se passait dans l'ouest de l'Écosse, les Orcades se sont retrouvées à l'autre bout d'une balançoire, poussée vers le bas. De précieuses terres agricoles ont été submergées par la montée des eaux. &ldquoCe paysage changeant aurait rendu la vie assez stressante et l'épanouissement de monuments sophistiqués pourrait avoir été en partie une réponse à ce paysage changeant,» explique Caroline Wickham-Jones, de l'Université d'Aberdeen, qui a étudié le changement du niveau de la mer dans la région. . Les gens se sont peut-être tournés vers les questions spirituelles pour donner un sens aux changements qui les entourent. Les monuments et les cérémonies associées ont peut-être aidé la société à s'organiser et à travailler ensemble, mais ont également probablement renforcé une hiérarchie sociale et la montée de dirigeants puissants qui prenaient des décisions pour tout le monde. Et tandis que l'eau continuait à monter lentement et le processus mdasha qui se poursuit aujourd'hui, le col de terre de la Ness de Brodgar a probablement pris une importance spirituelle encore plus grande, en tant que seul passage sec entre les deux cercles de pierres.

Pour les habitants de la colonie de Barnhouse, il semble que la montée des eaux ait fait des ravages vers 2700 av. J.-C., lorsque le site a été abandonné. «Nous pensons que les terres plus marécageuses ont peut-être rendu la culture trop difficile pour eux, et ils ont abandonné le village», explique Wickham-Jones. Et à peu près à la même époque, une nouvelle phase de construction a commencé à la Ness de Brodgar. Les fouilles ont révélé que les bâtiments de forme ovale ont été remplacés par plusieurs bâtiments beaucoup plus grands avec une architecture plus angulaire, y compris des &ldquopiers internes en pierre qui divisent les bâtiments en alcôves rectangulaires. Ces bâtiments sont trois ou quatre fois plus grands que les habitations découvertes dans le plus célèbre village néolithique des Orcades, Skara Brae, à environ huit kilomètres de là. &ldquoSkara Brae est comme un bidonville par rapport à cela,&rdquo dit Card. Certains des nouveaux bâtiments recouvrent des parties des anciens bâtiments ovales, suggérant un nouveau départ et une nouvelle façon de faire les choses.

Quatre de ces structures plus récentes ont été fouillées, révélant une série de caractéristiques : « La combinaison de foyers, de piliers et de dalles verticales aurait guidé le passage des personnes à travers les bâtiments et défini comment les différentes parties du bâtiment étaient utilisées », explique Towers. L'un de ces bâtiments, connu sous le nom de Structure 8, a été excavé jusqu'au niveau du sol sur la moitié de l'intérieur, fournissant des indices sur la façon dont le bâtiment a été utilisé. Le bâtiment, qui mesure 60 pieds sur 29, contient quatre paires de piliers en pierre, créant 10 alcôves. La zone centrale contient au moins trois foyers et est divisée par un certain nombre de dalles verticales. « Ces bâtiments ont vraiment une architecture : ils ont été planifiés, aménagés et conçus », explique Card. Fait intéressant, une architecture similaire est observée dans de nombreuses tombes néolithiques des Orcades, telles que les tombes Midhowe et Unstan.

À l'intérieur du bâtiment, Card et ses collègues ont trouvé des traces de décoration intérieure. Un certain nombre de pierres sont incisées de motifs géométriques, et d'autres portent des restes de pigments de différentes couleurs, ce qui constitue la plus ancienne preuve de murs peints en Europe du Nord. Les archéologues ont également découvert une couche de centaines de fines ardoises de pierre rectangulaires, juste au-dessus du niveau du sol. Ils avaient tous des bords soigneusement taillés, la seule explication plausible était qu'il s'agissait d'ardoises provenant d'un toit qui s'est effondré en 2800 av. Il s'agit de la première preuve d'un toit en ardoise néolithique en Grande-Bretagne, et contredit l'hypothèse antérieure selon laquelle tous les toits de cette période étaient en chaume. Contrairement aux toits en ardoise modernes plus raides, celui-ci avait probablement une pente faible, avec de l'argile utilisée pour sceller les espaces. Les Orcades n'ont pas beaucoup de grands arbres, mais les fermes de toit peuvent avoir été faites avec du bois de Scandinavie et de la Baltique, ainsi que de gros morceaux de bois flotté nord-américain sur le Gulf Stream.

L'effondrement du toit semble avoir eu lieu alors que le bâtiment était encore utilisé, renfermant une variété d'objets inhabituels exactement là où ils avaient été laissés il y a 4 800 ans. Dans certaines alcôves, Card et son équipe ont trouvé des objets exotiques, notamment une tête de masse en os de baleine, des têtes de masse en pierre, une dent de baleine, des haches et des outils en pierre polie, ainsi que des objets plus familiers tels que des os d'animaux et de la poterie. L'assemblage inhabituel semble avoir été placé délibérément et avec soin. "Il semblait que les gens avaient laissé ces choses et avaient l'intention de revenir à eux, ou qu'il s'agissait d'offrandes votives pour marquer la fin de ce bâtiment", explique Card. Des objets précieux similaires ont également émergé des autres structures contemporaines, y compris une superbe hache en pierre polie découverte dans un autre bâtiment, la Structure 14, au cours de la saison des fouilles 2012. &ldquoC'est une roche métamorphique magnifiquement colorée, bleu-noir comme fond, entrelacée de nuages ​​blancs gonflés de quartz. Le regarder, c'est comme s'allonger sur le dos en regardant un ciel d'été », dit Towers. L'énorme quantité de temps, d'efforts et d'énergie nécessaires à la fabrication de ces objets très prisés, leur emplacement dans les bâtiments et le statut particulier des bâtiments eux-mêmes, indiquent tous que ces objets sont utilisés dans une sorte de cérémonie ou de rituel.

Certains archéologues pensent que différents bâtiments de la Ness de Brodgar auraient appartenu à différents &ldquoclans&rdquo ou colonies. &ldquoTout comme des pierres provenant de différents endroits forment l'Anneau de Brodgar, je soupçonne que des groupes particuliers sont présents sur le site de Ness par le biais de &lsquobig maisons&rsquo ou &lsquoholy houses&rsquo comme on les a appelées&rdquo, dit Colin Richards de l'Université de Manchester, qui ont fouillé la colonie de Barnhouse.


Les empreintes digitales néolithiques nous en disent plus sur les peuples anciens

La Ness de Brodgar est le nom de la mince bande de terre dans l'ouest du continent des Orcades qui sépare les lochs de Harray et de Stenness. Les deux empreintes digitales néolithiques ont été découvertes sur le même morceau de poterie vieille de 5 000 ans que la précédente, et ensemble, elles ont révélé de nouveaux détails sur l'ancien peuple des Orcades, l'archipel au nord-est de l'Écosse, qui possède certains des plus beaux monuments mégalithiques de pierre dans le monde.

Nick Card, le directeur des fouilles de Ness of Brodgar, a déclaré Actualités des Orcades que les nouvelles découvertes « remettent les gens dans l'histoire du paysage néolithique ». Le professeur Card a déclaré que ce seul tesson avait ramené deux personnes « sous les projecteurs ». Et ils ont donné un aperçu sans précédent de la vie au complexe de Ness il y a 5 000 ans, a ajouté le chercheur. De plus, l'archéologue a déclaré que ses équipes de fouilleurs ont jusqu'à présent découvert « bien plus de 80 000 tessons de poterie. . . à la Ness de Brodgar, il est donc trop facile de perdre de vue les personnes qui se cachent derrière les artefacts en argile.

Sculpture grandeur nature d'un homme ou d'un garçon préhistorique décorant un bol en argile ( Juan Aunion / Adobe Stock)


Autour de la Ness – Skara Brae

Salué comme le village néolithique le mieux préservé d'Europe du Nord, Skara Brae se dresse sur la rive sud de la baie de Skaill, dans l'ouest des Orcades, à environ 8 km à vol d'oiseau au nord-ouest du complexe de Ness de Brodgar.

Au milieu d'un paysage riche en archéologie, des milliers de visiteurs affluent chaque année sur le site pour voir les vestiges consolidés de dix bâtiments vieux de 5 000 ans.

Entourés de sable depuis des millénaires, les bâtiments de Skara Brae et leur contenu sont incroyablement bien conservés. Non seulement les murs sont encore debout et les passages couverts de leurs dalles de pierre d'origine, mais les aménagements intérieurs de chaque maison donnent un aperçu sans précédent de la vie dans les Orcades néolithiques.

Découverte et fouille

"The Weem of Scara Brae" (sic) - une photographie non datée du site mais étant donné la croissance végétative visible, elle a dû être prise quelque temps après les efforts de William Watt pour nettoyer le site.
(Photo avec l'aimable autorisation des archives photographiques de la bibliothèque des Orcades).

Vers 1850 [1], une violente tempête, associée à une marée exceptionnellement haute, a miné une partie des dunes de « Skerrabrae” [2] pour révéler [3] un « tas de cuisine » [4] rempli d'artefacts. L'enquête de William Watt, habitant de la maison voisine de Skaill, a suggéré « l'existence de vastes bâtiments » [4]. Watt n'a pas perdu de temps avant de creuser dans ceux-ci et, en février 1851, il était clair qu'il y avait « une petite chambre en ruine » dans une « immense accumulation de cendres, plusieurs pieds d'épaisseur, abondamment mélangées avec des coquillages et des cornes et des os de cerf et autres animaux » [5].

En 1868, quatre structures avaient été révélées et un « vaste trésor de reliques primitives » rassemblé [6]. Bien que le travail de Watt ait été effectué « avec soin et presque de ses propres mains » [7], il ne s'agissait que de fouilles selon la définition du dictionnaire. Sans les plans et les archives du site de l'antiquaire orcadien George Petrie, la documentation serait inexistante [8].

Après Watt, la vague d'activité initiale autour de Skara Brae s'est estompée et le site a été laissé aux éléments pendant au moins 45 ans. Il a été revisité en 1913, lorsque les « fouilles non méthodiques » de William Balfour Stewart [9] semblent avoir simplement nettoyé des zones précédemment étudiées.

Vere Gordon Childe (en bas à gauche) photographié lors de ses fouilles à Skara Brae. On pense maintenant que les deux femmes étaient des étudiantes de Childe et faisaient partie d'un groupe de visiteurs comprenant Margaret Simpson, Margaret Mitchell, Mary Kennedy et Dame Margaret Cole. (Photo avec l'aimable autorisation des archives photographiques de la bibliothèque des Orcades)

Skara Brae a ensuite été abandonné jusqu'en 1925, lorsqu'une autre tempête a endommagé certaines des structures. Une digue a été construite et il a été décidé que les vestiges du bâtiment devraient également être consolidés. Un avantage secondaire de ceci était une fouille, qui a duré de 1927 à 1930 et dirigée par le professeur Vere Gordon Childe.

Childe se mit au travail « en nettoyant les bâtiments [10] et « réussit raisonnablement » [11], en découvrant « une agglomération de huttes de pierre reliées par des passages couverts et toutes partiellement enfouies dans un immense tas de dépotoir » [12].

L'interprétation de Childe du site l'a vu créer une vision inexacte, mais tenace, de la vie néolithique qui reste dans certains quartiers aujourd'hui. L'élément peut-être le plus persistant étant la « désertion précipitée » de la colonie face à une calamité apocalyptique.

Childe pensait à l'origine que Skara Brae représentait une colonie de l'âge du fer (début des siècles de notre ère) basée sur une corrélation supposée exister entre les boules de pierre sculptées trouvées et les pierres symboliques pictes [13]. Quelques années plus tard, lorsqu'il devint clair que la poterie était bien antérieure [14], Skara Brae fut repoussée de deux millénaires, résolument dans le Néolithique.

La datation au radiocarbone du début des années 1970 a confirmé que le site datait de la fin du Néolithique, suggérant que le site était habité entre 3200 avant JC et 2200 avant JC.

Les maisons

Plan de Skara Brae avec la position des deux tranchées d'excavation de Clarke en 1972-1973 marquées.
(Clarke, D.V. 1976. Le village néolithique de Skara Brae, Orcades : 1972-1973 Fouilles. Un rapport intermédiaire. HMSO : Édimbourg.)

Chaque maison partage le même design de base - une grande pièce carrée, avec un foyer central, un "lit" de chaque côté et une "commode" à étagères sur le mur opposé à la porte.

Visitez le site aujourd'hui et vous verrez des structures de deux étapes de l'histoire de la colonie. Tous, sauf deux, sont issus de la dernière phase d'activité.

Commode dans House One de l'entrée. (Sigurd Towrie)

Skara Brae a suivi le modèle observé depuis dans d'autres établissements néolithiques orcadiens - des maisons ont été construites, habitées, abandonnées et reconstruites, fréquemment sur le même site. Pour cette raison, les premières structures se trouvent sous les constructions ultérieures et ne peuvent donc être vues qu'à la périphérie de la colonie fouillée (maisons neuf et dix). Ces premières maisons étaient circulaires avec les « lits » encastrés dans les murs de chaque côté du foyer. Les preuves d'excavation suggèrent qu'ils étaient également autonomes et vêtus de vestes en gazon - comme cela a été rencontré à Barnhouse Settlement.

Les maisons postérieures ont suivi le même design de base, mais à plus grande échelle. La forme de la maison a légèrement changé, devenant plus rectangulaire avec des coins internes arrondis. De plus, les lits n'étaient plus encastrés dans le mur mais dépassaient dans le salon principal.

Aujourd'hui, les visiteurs pensent souvent, pas aidés par plus d'un siècle de récits suggérant la même chose, que Skara Brae était un village souterrain, relié par une série de courts tunnels couverts. Ce n'est pas le cas. Les maisons n'étaient pas enfoncées dans le sol mais construites dessus et, au cours de leur vie, se sont enfermées dans des ordures ménagères, du sable et d'autres matériaux [15].

Intérieur de la première maison, Skara Brae. (Sigurd Towrie)

Chaque maison était accessible par une porte basse, qui avait une porte en dalle de pierre qui pouvait être fermée et sécurisée par une barre qui s'insérait dans des trous dans les montants de la porte.

Malgré le système de drainage bien planifié et exécuté desservant les structures – y compris ce qui peut être des toilettes internes – Childe croyait fermement que les occupants vivaient dans la misère, tolérant « une quantité nauséabonde de saleté sur les sols des huttes » [10]. Derrière ses références répétées aux conditions de vie fétides se cache sa croyance erronée que la colonie a été abandonnée et que les occupants ont fui, face à une catastrophe. Pour Childe, l'état des bâtiments en 1928-30 était exactement comme ils avaient été laissés à la suite de son exode néolithique proposé.

Les toits

Skara Brae. (Hugo Anderson-Whymark)

Parce que rien n'a survécu des toits des structures, nous devons supposer qu'ils étaient faits d'un matériau organique périssable. Peut-être des os de baleine ou du bois flotté, des poutres soutenaient un toit de gazon, de peaux, d'algues au toit de chaume ou de paille. Les algues, alourdies par des cordes de paille attachées aux pierres, sont restées un matériau de toiture dans les Orcades dans l'histoire récente.

Jusqu'à la découverte des toitures en pierre "tuiles" à la Ness de Brodgar, on supposait que toutes les constructions néolithiques avaient des toits organiques. À la lumière de cela, la relecture des premiers rapports de fouilles offre une possibilité intrigante : les maisons de Skara Brae étaient-elles également couvertes de pierre ?

En juillet 1861, James Farrer écrivit une lettre à L'Orcadien journal dans lequel il a déclaré que toutes les chambres et les passages étaient remplis de sable et de pierres tombées du toit…

Bien que ce soit loin d'être une preuve définitive de tuiles de toiture, en 1931, Childe décrivit la Maison Sept à Skara Brae : « Des morceaux d'os et de coquillages gisaient éparpillés sur le sol, parfois masqués par des ardoises brisées posées comme des tremplins sur le bourbier » #8221 [9].

Childe était-il tombé par hasard sur des tuiles ? Malheureusement, nous ne le saurons jamais.

La date et l'étendue de Skara Brae

« Parmi ces nombreux vestiges d'habitations primitives des premiers habitants des Orcades, qui ont été plus ou. moins examinée, une grande masse de ruines sur le rivage de la baie de Skaill, dans la paroisse de Sandwick, occupe une place importante, et mérite une attention particulière.

En 2017, une réévaluation des datations au radiocarbone orcadienne a suggéré que l'occupation à Skara Brae a commencé vers 2900 avant JC mais a été abandonnée peu de temps après et réoccupée entre 2800-2700 avant JC. Le site a été abandonné vers 2500 avant JC [16].

Ces résultats semblent indiquer un hiatus clair à Skara Brae mais cela représente-t-il réellement un abandon ? Est-ce que nous voyons autre chose – des bâtiments ou des zones peut-être hors d'usage ? Cela met en évidence un problème avec l'interprétation de Skara Brae - l'hypothèse que les vestiges consolidés représentent l'intégralité de la colonie. As we will see, what visitors to the Neolithic village see now is probably a fraction of the original. As Brend et al. stressed in 2020, “the extent of a Neolithic settlement in Orkney is seldom, if ever, the same as the area excavated [17]”.

Skara Brae has been said to have been a cluster of no more than ten to twelve houses, inhabited by a population of around 70 [18]. But the evidence now suggests that the village we see today was but one part of a more extensive settlement. As recently as 2009, David Clarke – who excavated Skara Brae in the 1970s – all but dismissed this possibility.

Conceding that any archaeological remains seaward of the village were long gone, he stressed that “archaeologists are fairly confident that landward, little, if anything remains to be discovered” [19]. Archaeological evidence suggests this is not the case. Not only do we have early activity on the outskirts of the consolidated village but a large eroding mound, 100 metres to the west, revealed at least two, if not three, major structural phases, separated by large deposits of windblown sand.

South of Skara Brae, fieldwalking has identified a scatter of flint, bone and a stone tool identified as Neolithic [17]. Supporting the physical evidence, geophysical surveys strongly suggest the excavated village is but one part of a much larger settlement [17].

A series of magnetic anomalies to the south and west of Skara Brae hint at a settlement that could be as much as five times the size of the known remains. Whether occupation extended to the north (i.e. seaward) and, if so, how far, is now impossible to tell. The fact that during the lifetime of Skara Brae the area occupied by the current bay was a mix of dry land, freshwater lochans and marsh, with encroaching sand and machair [20] makes a lost northern section very possible, if not probable.

Skara Brae and the Bay of Skaill. (Sigurd Towrie)

Abandonment

The idea that Skara Brae was abandoned overnight in the face of a cataclysm that caused the inhabitants to flee is entirely incorrect. Unfortunately, it is still often presented as fact.

As we have seen, this suitably dramatic end was proposed by the archaeologist Gordon Childe after his excavations in the late 1920s. Like a northern Pompeii, it immediately caught the public’s imagination but is complete fiction. Instead, Skara Brae’s decline was probably much more complex and gradual.

Although radiocarbon dating suggests an end around 2500BC, we must remember that this relates only to the excavated portion of the settlement. Because that section was probably just one part of a much larger settlement can we really say Skara Brae was abandoned? It may be that life went on at Skara Brae – but was focused in another area. Activity certainly continued around the Bay of Skaill throughout the Bronze and Iron Ages and beyond.

That said, evidence from across Orkney does point to a change in society around 2500BC [16] and with this it has been suggested that nucleated settlements, such as Skara Brae, went out of use [16] This, however, was certainly not an overnight phenomenon and may have occurred over a prolonged period of time.

Le nom

The second element of the name Skara Brae is the Scots word brae, sens slope, but which is often found in Orkney referring to mounds. The first element, however, has long been pondered and remains unclear. But as we have seen, Skara Brae is a relatively recent invention. The older version, Skerrabrae, suggests the first element may relate to the Old Norse sker, sens reef, which is found today in the word skerry. It is perhaps no coincidence that a large, rocky skerry lies at the southern end of the Bay of Skaill, a little to the west of Skara Brae.

This possibility is strengthened when we look at the name given by Orcadian George Marwick in the late 1800s. Recounting a folktale centred on the Bay of Skaill, Marwick explains that “Skerow Brae” was used as a navigation aid by those at sea [21]. In this form, the presence of -ow suffix could represent the Old Norse haugr, sens mound and which is often found in placenames as -howe, -how ou -ow.

If we follow the sker avenue, Skerow is simply descriptive, meaning skerry mound.

In a retelling of the same folktale, Marwick give the navigational mound a different name – Skawhowe.

Skaw is generally thought to derive from the Old Norse skagi, sens headland ou promontory, so we have promontory mound. The problem with this is that Skara Brae does not sit on a headland. While Marwick may be referring to a second, different navigation point, this seems unlikely as the instructions given for lining up the two points are the same. Instead, I wonder whether there was an error when Marwick’s handwritten article was transcribed for publication in The Orkney Herald in December 1891.


Neolithic discovery: why Orkney is the centre of ancient Britain

D rive west from Orkney's capital, Kirkwall, and then head north on the narrow B9055 and you will reach a single stone monolith that guards the entrance to a spit of land known as the Ness of Brodgar. The promontory separates the island's two largest bodies of freshwater, the Loch of Stenness and the Loch of Harray. At their furthest edges, the lochs' peaty brown water laps against fields and hills that form a natural amphitheatre a landscape peppered with giant rings of stone, chambered cairns, ancient villages and other archaeological riches.

This is the heartland of the Neolithic North, a bleak, mysterious place that has made Orkney a magnet for archaeologists, historians and other researchers. For decades they have tramped the island measuring and ex- cavating its great Stone Age sites. The land was surveyed, mapped and known until a recent chance discovery revealed that for all their attention, scientists had completely overlooked a Neolithic treasure that utterly eclipses all others on Orkney – and in the rest of Europe.

This is the temple complex of the Ness of Brodgar, and its size, complexity and sophistication have left archaeologists desperately struggling to find superlatives to describe the wonders they found there. "We have discovered a Neolithic temple complex that is without parallel in western Europe. Yet for decades we thought it was just a hill made of glacial moraine," says discoverer Nick Card of the Orkney Research Centre for Archaeology. "In fact the place is entirely manmade, although it covers more than six acres of land."

Once protected by two giant walls, each more than 100m long and 4m high, the complex at Ness contained more than a dozen large temples – one measured almost 25m square – that were linked to outhouses and kitchens by carefully constructed stone pavements. The bones of sacrificed cattle, elegantly made pottery and pieces of painted ceramics lie scattered round the site. Le but exact du complexe est un mystère, bien qu'il soit clairement ancien. Certaines parties ont été construites il y a plus de 5 000 ans.

The people of the Neolithic – the new Stone Age – were the first farmers in Britain, and they arrived on Orkney about 6,000 years ago. They cultivated the land, built farmsteads and rapidly established a vibrant culture, erecting giant stone circles, chambered communal tombs – and a giant complex of buildings at the Ness of Brodgar. The religious beliefs that underpinned these vast works is unknown, however, as is the purpose of the Brodgar temples.

"This wasn't a settlement or a place for the living," says archaeologist Professor Colin Richards of Manchester University, who excavated the nearby Barnhouse settlement in the 1980s. "This was a ceremonial centre, and a vast one at that. But the religious beliefs of its builders remain a mystery."

What is clear is that the cultural energy of the few thousand farming folk of Orkney dwarfed those of other civilisations at that time. In size and sophistication, the Ness of Brodgar is comparable with Stonehenge or the wonders of ancient Egypt. Pourtant, le complexe du temple est antérieur à tous. The fact that this great stately edifice was constructed on Orkney, an island that has become a byword for remoteness, makes the site's discovery all the more remarkable. For many archaeologists, its discovery has revolutionised our understanding of ancient Britain.

"We need to turn the map of Britain upside down when we consider the Neolithic and shrug off our south-centric attitudes," says Card, now Brodgar's director of excavations. "London may be the cultural hub of Britain today, but 5,000 years ago, Orkney was the centre for innovation for the British isles. Ideas spread from this place. The first grooved pottery, which is so distinctive of the era, was made here, for example, and the first henges – stone rings with ditches round them – were erected on Orkney. Then the ideas spread to the rest of the Neolithic Britain. This was the font for new thinking at the time."

It is a view shared by local historian Tom Muir, of the Orkney Museum. "The whole text book of British archaeology for this period will have to be torn up and rewritten from scratch thanks to this place," he says.

Farmers first reached Orkney on boats that took them across the narrow – but treacherously dangerous – Pentland Firth from mainland Scotland. These were the people of the New Stone Age, and they brought cattle, pigs and sheep with them, as well as grain to plant and ploughs to till the land. The few hunter-gatherers already living on Orkney were replaced and farmsteads were established across the archipelago. These early farmers were clearly successful, though life would still have been precarious, with hunting providing precious supplies of extra protein. At the village of Knap o'Howar on Papay the bones of domesticated cattle, sheep and pigs have been found alongside those of wild deer, whales and seals, for example, while analysis of human bones from the period suggest that few people reached the age of 50. Those who survived childhood usually died in their 30s.

Discarded stone tools and shards of elegant pottery also indicate that the early Orcadians were developing an increasingly sophisticated society. Over the centuries, their small farming communities coalesced into larger tribal units, possibly with an elite ruling class, and they began to construct bigger and bigger monuments. These sites included the 5,000-year-old village of Skara Brae the giant chambered grave of Maeshowe, a Stone Age mausoleum whose internal walls were later carved with runes by Vikings and the Stones of Stenness and the Ring of Brodgar, two huge neighbouring circles of standing stones. These are some of the finest Neolithic monuments in the world, and in 1999 they were given World Heritage status by Unesco, an act that led directly to the discovery of the Ness of Brodgar.

"Being given World Heritage status meant we had to think about the land surrounding the sites," says Card. "We decided to carry out geophysical surveys to see what else might be found there." Such surveys involve the use of magnetometers and ground-penetrating radar to pinpoint manmade artefacts hidden underground. And the first place selected by Card for this electromagnetic investigation was the Ness of Brodgar.

The ridge was assumed to be natural. However, Card's magnetometers showed that it was entirely manmade and bristled with features that included lines of walls, concentric pathways and outlines of large buildings. "The density of these features stunned us," says Card. At first, given its size, the team assumed they had stumbled on a general site that had been in continuous use for some time, providing shelter for people for most of Orkney's history, from prehistoric to medieval times. "No other interpretation seemed to fit the observations," adds Card. But once more the Ness of Brodgar would confound expectations.

Test pits, a metre square across, were drilled in lines across the ridge and revealed elaborate walls, slabs of carefully carved rock, and pieces of pottery. None came from the Bronze Age, however, nor from the Viking era or medieval times. Dozens of pits were dug over the ridge, an area the size of five football pitches, and every one revealed items with a Neolithic background.

Then the digging began in earnest and quickly revealed the remains of buildings of startling sophistication. Carefully made pathways surrounded walls – some of them several metres high – that had been constructed with patience and precision.

"It was absolutely stunning," says Colin Richards. "The walls were dead straight. Little slithers of stones had even been slipped between the main slabs to keep the facing perfect. This quality of workmanship would not be seen again on Orkney for thousands of years."

Slowly the shape and dimensions of the Ness of Brodgar site revealed themselves. Two great walls, several metres high, had been built straight across the ridge. There was no way you could pass along the Ness without going through the complex. Within those walls a series of temples had been built, many on top of older ones. "The place seems to have been in use for a thousand years, with building going on all the time," says Card.

More than a dozen of these temples have already been uncovered though only about 10% of the site has been fully excavated so far.

"We have never seen anything like this before," says York University archaeologist Professor Mark Edmonds. "The density of the archaeology, the scale of the buildings and the skill that was used to construct them are simply phenomenal. There are very few dry-stone walls on Orkney today that could match the ones we have uncovered here. Yet they are more than 5,000 years old in places, still standing a couple of metres high. This was a place that was meant to impress – and it still does."

But it is not just the dimensions that have surprised and delighted archaeologists. Two years ago, their excavations revealed that haematite-based pigments had been used to paint external walls – another transformation in our thinking about the Stone Age. "We see Neolithic remains after they have been bleached out and eroded," says Edmonds. "However, it is now clear from Brodgar that buildings could have been perfectly cheerful and colourful."

The men and women who built at the Ness also used red and yellow sandstone to enliven their constructions. (More than 3,000 years later, their successors used the same materials when building St Magnus' Cathedral in Kirkwall.) But what was the purpose of their construction work and why put it in the Ness of Brodgar? Of the two questions, the latter is the easier to answer – for the Brodgar headland is clearly special. "When you stand here, you find yourself in a glorious landscape," says Card. "You are in the middle of a natural amphitheatre created by the hills around you."

The surrounding hills are relatively low, and a great dome of sky hangs over Brodgar, perfect for watching the setting and rising of the sun, moon and other celestial objects. (Card believes the weather on Orkney may have been warmer and clearer 4,000 to 5,000 years ago.) Cosmology would have been critical to society then, he argues, helping farmers predict the seasons – a point supported by scientists such as the late Alexander Thom, who believed that the Ring of Brodgar was an observatory designed for studying the movement of the moon.

These outposts of Neolithic astronomy, although impressive, were nevertheless peripheral, says Richards. The temple complex at the Ness of Brodgar was built to be the most important construction on the island. "The stones of Stenness, the Ring of Brodgar and the other features of the landscape were really just adjuncts to that great edifice," he says. Or as another archaeologist put it: "By comparison, everything else in the area looks like a shanty town."

For a farming community of a few thousand people to create such edifices suggests that the Ness of Brodgar was of profound importance. Yet its purpose remains elusive. The ritual purification of the dead by fire may be involved, suggests Card. As he points out, several of the temples at Brodgar have hearths, though this was clearly not a domestic dwelling. In addition, archeologists have found that many of the stone mace heads (hard, polished, holed stones) that litter the site had been broken in two in exactly the same place. "We have found evidence of this at other sites," says Richards. "It may be that relatives broke them in two at a funeral, leaving one part with the dead and one with family as a memorial to the dead. This was a place concerned with death and the deceased, I believe."

Equally puzzling was the fate of the complex. Around 2,300BC, roughly a thousand years after construction began there, the place was abruptly abandoned. Radiocarbon dating of animal bones suggests that a huge feast ceremony was held, with more than 600 cattle slaughtered, after which the site appears to have been decommissioned. Perhaps a transfer of power took place or a new religion replaced the old one. Whatever the reason, the great temple complex – on which Orcadians had lavished almost a millennium's effort – was abandoned and forgotten for the next 4,000 years.


Neolithic discovery: why Orkney is the centre of ancient Britain

D rive west from Orkney's capital, Kirkwall, and then head north on the narrow B9055 and you will reach a single stone monolith that guards the entrance to a spit of land known as the Ness of Brodgar. The promontory separates the island's two largest bodies of freshwater, the Loch of Stenness and the Loch of Harray. At their furthest edges, the lochs' peaty brown water laps against fields and hills that form a natural amphitheatre a landscape peppered with giant rings of stone, chambered cairns, ancient villages and other archaeological riches.

This is the heartland of the Neolithic North, a bleak, mysterious place that has made Orkney a magnet for archaeologists, historians and other researchers. For decades they have tramped the island measuring and ex- cavating its great Stone Age sites. The land was surveyed, mapped and known until a recent chance discovery revealed that for all their attention, scientists had completely overlooked a Neolithic treasure that utterly eclipses all others on Orkney – and in the rest of Europe.

This is the temple complex of the Ness of Brodgar, and its size, complexity and sophistication have left archaeologists desperately struggling to find superlatives to describe the wonders they found there. "We have discovered a Neolithic temple complex that is without parallel in western Europe. Yet for decades we thought it was just a hill made of glacial moraine," says discoverer Nick Card of the Orkney Research Centre for Archaeology. "In fact the place is entirely manmade, although it covers more than six acres of land."

Once protected by two giant walls, each more than 100m long and 4m high, the complex at Ness contained more than a dozen large temples – one measured almost 25m square – that were linked to outhouses and kitchens by carefully constructed stone pavements. The bones of sacrificed cattle, elegantly made pottery and pieces of painted ceramics lie scattered round the site. Le but exact du complexe est un mystère, bien qu'il soit clairement ancien. Certaines parties ont été construites il y a plus de 5 000 ans.

The people of the Neolithic – the new Stone Age – were the first farmers in Britain, and they arrived on Orkney about 6,000 years ago. They cultivated the land, built farmsteads and rapidly established a vibrant culture, erecting giant stone circles, chambered communal tombs – and a giant complex of buildings at the Ness of Brodgar. The religious beliefs that underpinned these vast works is unknown, however, as is the purpose of the Brodgar temples.

"This wasn't a settlement or a place for the living," says archaeologist Professor Colin Richards of Manchester University, who excavated the nearby Barnhouse settlement in the 1980s. "This was a ceremonial centre, and a vast one at that. But the religious beliefs of its builders remain a mystery."

What is clear is that the cultural energy of the few thousand farming folk of Orkney dwarfed those of other civilisations at that time. In size and sophistication, the Ness of Brodgar is comparable with Stonehenge or the wonders of ancient Egypt. Pourtant, le complexe du temple est antérieur à tous. The fact that this great stately edifice was constructed on Orkney, an island that has become a byword for remoteness, makes the site's discovery all the more remarkable. For many archaeologists, its discovery has revolutionised our understanding of ancient Britain.

"We need to turn the map of Britain upside down when we consider the Neolithic and shrug off our south-centric attitudes," says Card, now Brodgar's director of excavations. "London may be the cultural hub of Britain today, but 5,000 years ago, Orkney was the centre for innovation for the British isles. Ideas spread from this place. The first grooved pottery, which is so distinctive of the era, was made here, for example, and the first henges – stone rings with ditches round them – were erected on Orkney. Then the ideas spread to the rest of the Neolithic Britain. This was the font for new thinking at the time."

It is a view shared by local historian Tom Muir, of the Orkney Museum. "The whole text book of British archaeology for this period will have to be torn up and rewritten from scratch thanks to this place," he says.

Farmers first reached Orkney on boats that took them across the narrow – but treacherously dangerous – Pentland Firth from mainland Scotland. These were the people of the New Stone Age, and they brought cattle, pigs and sheep with them, as well as grain to plant and ploughs to till the land. The few hunter-gatherers already living on Orkney were replaced and farmsteads were established across the archipelago. These early farmers were clearly successful, though life would still have been precarious, with hunting providing precious supplies of extra protein. At the village of Knap o'Howar on Papay the bones of domesticated cattle, sheep and pigs have been found alongside those of wild deer, whales and seals, for example, while analysis of human bones from the period suggest that few people reached the age of 50. Those who survived childhood usually died in their 30s.

Discarded stone tools and shards of elegant pottery also indicate that the early Orcadians were developing an increasingly sophisticated society. Over the centuries, their small farming communities coalesced into larger tribal units, possibly with an elite ruling class, and they began to construct bigger and bigger monuments. These sites included the 5,000-year-old village of Skara Brae the giant chambered grave of Maeshowe, a Stone Age mausoleum whose internal walls were later carved with runes by Vikings and the Stones of Stenness and the Ring of Brodgar, two huge neighbouring circles of standing stones. These are some of the finest Neolithic monuments in the world, and in 1999 they were given World Heritage status by Unesco, an act that led directly to the discovery of the Ness of Brodgar.

"Being given World Heritage status meant we had to think about the land surrounding the sites," says Card. "We decided to carry out geophysical surveys to see what else might be found there." Such surveys involve the use of magnetometers and ground-penetrating radar to pinpoint manmade artefacts hidden underground. And the first place selected by Card for this electromagnetic investigation was the Ness of Brodgar.

The ridge was assumed to be natural. However, Card's magnetometers showed that it was entirely manmade and bristled with features that included lines of walls, concentric pathways and outlines of large buildings. "The density of these features stunned us," says Card. At first, given its size, the team assumed they had stumbled on a general site that had been in continuous use for some time, providing shelter for people for most of Orkney's history, from prehistoric to medieval times. "No other interpretation seemed to fit the observations," adds Card. But once more the Ness of Brodgar would confound expectations.

Test pits, a metre square across, were drilled in lines across the ridge and revealed elaborate walls, slabs of carefully carved rock, and pieces of pottery. None came from the Bronze Age, however, nor from the Viking era or medieval times. Dozens of pits were dug over the ridge, an area the size of five football pitches, and every one revealed items with a Neolithic background.

Then the digging began in earnest and quickly revealed the remains of buildings of startling sophistication. Carefully made pathways surrounded walls – some of them several metres high – that had been constructed with patience and precision.

"It was absolutely stunning," says Colin Richards. "The walls were dead straight. Little slithers of stones had even been slipped between the main slabs to keep the facing perfect. This quality of workmanship would not be seen again on Orkney for thousands of years."

Slowly the shape and dimensions of the Ness of Brodgar site revealed themselves. Two great walls, several metres high, had been built straight across the ridge. There was no way you could pass along the Ness without going through the complex. Within those walls a series of temples had been built, many on top of older ones. "The place seems to have been in use for a thousand years, with building going on all the time," says Card.

More than a dozen of these temples have already been uncovered though only about 10% of the site has been fully excavated so far.

"We have never seen anything like this before," says York University archaeologist Professor Mark Edmonds. "The density of the archaeology, the scale of the buildings and the skill that was used to construct them are simply phenomenal. There are very few dry-stone walls on Orkney today that could match the ones we have uncovered here. Yet they are more than 5,000 years old in places, still standing a couple of metres high. This was a place that was meant to impress – and it still does."

But it is not just the dimensions that have surprised and delighted archaeologists. Two years ago, their excavations revealed that haematite-based pigments had been used to paint external walls – another transformation in our thinking about the Stone Age. "We see Neolithic remains after they have been bleached out and eroded," says Edmonds. "However, it is now clear from Brodgar that buildings could have been perfectly cheerful and colourful."

The men and women who built at the Ness also used red and yellow sandstone to enliven their constructions. (More than 3,000 years later, their successors used the same materials when building St Magnus' Cathedral in Kirkwall.) But what was the purpose of their construction work and why put it in the Ness of Brodgar? Of the two questions, the latter is the easier to answer – for the Brodgar headland is clearly special. "When you stand here, you find yourself in a glorious landscape," says Card. "You are in the middle of a natural amphitheatre created by the hills around you."

The surrounding hills are relatively low, and a great dome of sky hangs over Brodgar, perfect for watching the setting and rising of the sun, moon and other celestial objects. (Card believes the weather on Orkney may have been warmer and clearer 4,000 to 5,000 years ago.) Cosmology would have been critical to society then, he argues, helping farmers predict the seasons – a point supported by scientists such as the late Alexander Thom, who believed that the Ring of Brodgar was an observatory designed for studying the movement of the moon.

These outposts of Neolithic astronomy, although impressive, were nevertheless peripheral, says Richards. The temple complex at the Ness of Brodgar was built to be the most important construction on the island. "The stones of Stenness, the Ring of Brodgar and the other features of the landscape were really just adjuncts to that great edifice," he says. Or as another archaeologist put it: "By comparison, everything else in the area looks like a shanty town."

For a farming community of a few thousand people to create such edifices suggests that the Ness of Brodgar was of profound importance. Yet its purpose remains elusive. The ritual purification of the dead by fire may be involved, suggests Card. As he points out, several of the temples at Brodgar have hearths, though this was clearly not a domestic dwelling. In addition, archeologists have found that many of the stone mace heads (hard, polished, holed stones) that litter the site had been broken in two in exactly the same place. "We have found evidence of this at other sites," says Richards. "It may be that relatives broke them in two at a funeral, leaving one part with the dead and one with family as a memorial to the dead. This was a place concerned with death and the deceased, I believe."

Equally puzzling was the fate of the complex. Around 2,300BC, roughly a thousand years after construction began there, the place was abruptly abandoned. Radiocarbon dating of animal bones suggests that a huge feast ceremony was held, with more than 600 cattle slaughtered, after which the site appears to have been decommissioned. Perhaps a transfer of power took place or a new religion replaced the old one. Whatever the reason, the great temple complex – on which Orcadians had lavished almost a millennium's effort – was abandoned and forgotten for the next 4,000 years.


The hidden histories of the Ness of Brodgar

University of the Highlands and Islands Archaeology Institute MSc student Will Lowe is undertaking his work placement with us in the marketing department at Orkney College.

As part of his project Will is looking at post excavation processes and the ways in which information is shared across both the academic and wider community.

My name is William Lowe and I’m a MSc student at the University of the Highlands and Islands and in this blog post I will be writing about the 2019 Ness of Brodgar dig and some of its discoveries. Now for those who don’t know what the Ness of Brodgar is, it is an extensive Neolithic complex in the Heart of Neolithic Orkney World Heritage Site on the Orkney Mainland.

If you are interested in reading up on the site I would recommend either the team’s daily blog or even the National Geographic article on the Ness of Brodgar

The aim of this blog is to show off some of the finds made this year and how by carefully examining them we can piece together the overall history of this site and the people connected to it. In order to do that I have selected 3 finds in particular.

For the first objects I will disregard the rule that I just set and discuss two objects in particular, these are a piece of bone and a piece of pot that were discovered in the new area, known as Trench T…the “mystery trench”. These may seem like mundane finds compared to some others, but sometimes it is these mundane objects that tell the best stories. They were found in Structure 27, a new structure that has no parallels on the site, let alone Scotland!

These objects were part of the “trash” from the rest of the site that was thrown in the structure after it was abandoned, but not put out of use it seems. The mound was far larger than what the diggers first envisaged, so much so that it must have been clearly visible from far away, and Cristina, the trench supervisor, believes this was done on purpose in order to show off to whomever was in the vicinity!

The second object is a macehead that was found on Friday. It is a stunning find that was never finished, which is unfortunately a mystery we don’t know the answer to. What we do know is that it’s made out of olivine basalt, which may be from another Orkney island to the south-west called Hoy. This is important because it shows that the inhabitants were being extremely selective about their rocks. Similarly other objects from previous seasons known as a “pitchstone” – a volcanic glass from the island of Arran several hundred miles to the SW of Orkney and similar to obsidian was knapped using a technique similar to that found in south Scotland, showing the links the site had and how far they spanned.

The last object is a decorated stone. A myriad of decorations have been found in the past years by Nick and his team, and although similar decorations have been found in Maeshowe, they are still a mystery. Maybe as we find more and through a little research, we will be able to discover more about their hidden histories!


Voir la vidéo: Qrsciences le plus petit os (Septembre 2022).


Commentaires:

  1. Grindan

    Peut-être assez pour argumenter ... il me semble que l'auteur a écrit correctement, mais ce n'était pas nécessaire si brusquement. P. S. Je vous félicite pour le dernier Noël!

  2. Torin

    J'aime votre idée. Je suggère de sortir pour la discussion générale.

  3. Homer

    But is there another way out?

  4. Eagan

    Bravo, quels mots nécessaires ..., l'idée remarquable



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