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La machine à coudre et la révolution textile

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Avant l'invention de la machine à coudre, la plupart des travaux de couture étaient effectués à domicile. Cependant, de nombreuses personnes offraient des services en tant que tailleurs ou couturières dans des petits magasins où les salaires étaient très bas.

La ballade de Thomas Hood Le chant de la chemise, publié en 1843, décrit les difficultés de la couturière anglaise:

"Avec les doigts fatigués et usés, Avec les paupières lourdes et rouges, Une femme était assise dans des haillons non féminins, Elle faisait voler son aiguille et son fil."

Elias Howe

À Cambridge, dans le Massachusetts, un inventeur avait du mal à mettre en métal une idée pour alléger le travail de ceux qui vivaient à l'aiguille.

Elias Howe est né à Massachusett en 1819. Son père était un agriculteur sans succès, qui possédait également de petits moulins, mais ne semble avoir réussi à rien de ce qu'il a entrepris. Howe a mené la vie typique d'un jeune paysan de la Nouvelle-Angleterre, allant à l'école en hiver et travaillant à la ferme jusqu'à l'âge de 16 ans, manipulant des outils tous les jours.

Entendant parler des salaires élevés et du travail intéressant à Lowell, une ville en croissance située sur la rivière Merrimac, il s’y rendit en 1835 et trouva un emploi; mais deux ans plus tard, il a quitté Lowell et s'est rendu dans un atelier d'usinage à Cambridge.

Elias Howe a ensuite déménagé à Boston et a travaillé dans l'atelier d'usinage du fabricant excentrique et réparateur de machines fines Ari Davis. C'est là qu'Elias Howe, en tant que jeune mécanicien, a entendu parler des machines à coudre et a commencé à comprendre le problème.

Premières machines à coudre

Avant Elias Howe, de nombreux inventeurs avaient tenté de fabriquer des machines à coudre et certains venaient tout juste de manquer de succès. Thomas Saint, un Anglais, en avait breveté un cinquante ans plus tôt. À peu près à la même époque, un Français nommé Thimonnier travaillait dans quatre-vingts machines à coudre pour fabriquer des uniformes de l'armée. Lorsque les tailleurs de Paris, craignant qu'on leur prenne le pain, firent irruption dans son atelier et détruisirent les machines. Thimonnier a essayé de nouveau, mais sa machine n'a jamais été utilisée couramment.

Plusieurs brevets avaient été délivrés sur des machines à coudre aux États-Unis, mais sans résultat pratique. Un inventeur nommé Walter Hunt avait découvert le principe du point de chaînette et avait construit une machine, mais il abandonna son invention au moment même où il envisageait le succès, persuadé que cela causerait du chômage. Elias Howe ne connaissait probablement aucun de ces inventeurs. Il n'y a aucune preuve qu'il ait déjà vu le travail d'un autre.

Elias Howe commence à inventer

L'idée d'une machine à coudre mécanique obsédait Elias Howe. Cependant, Howe était marié et avait des enfants. Son salaire n'était que de neuf dollars par semaine. Howe a trouvé le soutien d'un ancien camarade de classe, George Fisher, qui a accepté de soutenir la famille de Howe et de lui fournir cinq cents dollars en matériel et outils. Le grenier de la maison de Fisher à Cambridge a été transformé en salle de travail pour Howe.

Les premiers efforts de Howe furent des échecs, jusqu'à ce que l'idée du point de verrouillage lui vienne. Auparavant, toutes les machines à coudre (à l'exception de Walter Hunt) utilisaient le point de chaînette, qui gaspillait du fil et se démêlait facilement. Les deux fils du point de verrouillage se croisent et les lignes de points sont identiques des deux côtés.

Le point de chaînette est un point de crochet ou de tricot, alors que le point de verrouillage est un point de tissage. Elias Howe travaillait de nuit et rentrait chez lui, sombre et découragé, quand cette idée lui revint à l'esprit, probablement à la suite de son expérience dans la filature du coton. La navette serait conduite comme dans un métier à tisser, comme il l’avait vue des milliers de fois, et passait dans une boucle de fil que l’aiguille incurvée jetterait de l’autre côté de la toile. Le tissu serait fixé à la machine verticalement par des épingles. Un bras courbe plierait l'aiguille avec le mouvement d'une pioche. Une poignée attachée au volant d'inertie fournirait le pouvoir.

Échec commercial

Elias Howe a fabriqué une machine qui, si grossière soit-elle, cousait plus rapidement que cinq des aiguilleurs les plus rapides. Mais sa machine était trop chère, elle ne pouvait coudre qu’une couture droite et elle se mettait facilement en panne. Les ouvriers des aiguilles se sont opposés, comme ils l’ont généralement fait, à toute sorte de machines d’économie de travail qui pourraient leur coûter leur travail, et aucun fabricant de vêtements n’était disposé à acheter une seule machine au prix de trois cents dollars demandé par Howe.

Le brevet de 1846 d'Elias Howe

La deuxième conception de la machine à coudre d'Elias Howe constituait une amélioration par rapport à sa première. C'était plus compact et fonctionnait mieux. George Fisher emmena Elias Howe et son prototype au bureau des brevets à Washington, défrayant tous les frais, et un brevet fut délivré à l'inventeur en septembre 1846.

La deuxième machine a également échoué à trouver des acheteurs. George Fisher avait investi environ deux mille dollars et il ne pouvait ou ne voulait pas investir davantage. Elias Howe est retourné temporairement à la ferme de son père pour attendre des temps meilleurs.

Pendant ce temps, Elias Howe a envoyé l'un de ses frères à Londres avec une machine à coudre pour vérifier si des ventes étaient possibles, et le moment venu, un rapport encourageant a été présenté à l'inventeur sans ressources. Un corsetier nommé Thomas avait payé deux cent cinquante livres pour les droits anglais et avait promis de payer une redevance de trois livres sur chaque machine vendue. De plus, Thomas a invité l'inventeur à Londres pour construire une machine spécialement pour la fabrication de corsets. Elias Howe est allé à Londres et plus tard a fait venir sa famille. Mais après huit mois de travail rémunéré à faible salaire, il était toujours aussi mal loti, car, bien qu'il ait produit la machine désirée, il se brouilla avec Thomas et leurs relations prirent fin.

Une connaissance, Charles Inglis, a avancé un peu d'argent à Elias Howe pendant qu'il travaillait sur un autre modèle. Cela a permis à Elias Howe de rapatrier sa famille en Amérique, puis, en vendant son dernier modèle et en mettant en gage ses droits de brevet, il a réuni assez d'argent pour se rendre lui-même au pouvoir en 1848, accompagné d'Inglis, venu tenter sa chance. aux Etats-Unis.

Elias Howe a atterri à New York avec quelques centimes en poche et a immédiatement trouvé du travail. Mais sa femme était en train de mourir de la misère qu’elle avait endurée. Lors de ses funérailles, Elias Howe portait des vêtements empruntés, car son seul costume était celui qu'il portait dans la boutique.

Après le décès de sa femme, l'invention d'Elias Howe a pris toute son ampleur. D'autres machines à coudre étaient fabriquées et vendues et utilisaient les principes énoncés dans le brevet d'Elias Howe. L'homme d'affaires George Bliss, un homme de moyens, avait racheté les intérêts de George Fisher et poursuivi les auteurs des atteintes aux brevets.

Pendant ce temps, Elias Howe continuait à fabriquer des machines. Il en produisit 14 à New York dans les années 1850 et ne manqua jamais une occasion de montrer les mérites de l'invention, qui était annoncée et mise en lumière par les activités de certains des contrefacteurs, en particulier par Isaac Singer, le meilleur homme d'affaires de tous. .

Isaac Singer s'était associé à Walter Hunt. Hunt avait tenté de breveter la machine qu'il avait abandonnée près de vingt ans auparavant.

Les procès se poursuivirent jusqu'en 1854, date à laquelle l'affaire fut résolue en faveur d'Elias Howe. Son brevet a été déclaré de base et tous les fabricants de machines à coudre doivent lui verser une redevance de 25 dollars sur chaque machine. Elias Howe s’est donc réveillé un matin et s’est retrouvé avec un revenu important, qui a fini par atteindre 4 000 dollars par semaine. Il mourut en 1867, un homme riche.

Améliorations à la machine à coudre

Bien que la nature fondamentale du brevet d’Elias Howe ait été reconnue, sa machine à coudre n’était qu’un début difficile. Les améliorations ont suivi, l'une après l'autre, jusqu'à ce que la machine à coudre ne ressemble plus beaucoup à l'original d'Elias Howe.

John Bachelder a présenté la table horizontale sur laquelle poser le travail. À travers une ouverture dans la table, de minuscules pointes dans une ceinture sans fin ont projeté et poussé le travail en avant de façon continue.

Allan B. Wilson a conçu un crochet rotatif portant une canette pour effectuer le travail de la navette. Il a également inventé la petite barre dentelée qui surgit sur la table près de l'aiguille, avance d'un espace minuscule (portant le tissu avec elle), tombe juste en dessous de la surface supérieure de la table et revient à son point de départ en répétant et encore cette série de motions. Ce simple appareil a apporté une fortune à son propriétaire.

Isaac Singer, destiné à devenir la figure dominante de l'industrie, a breveté en 1851 une machine plus puissante que toutes les autres et dotée de plusieurs caractéristiques intéressantes, notamment le pied-de-biche vertical maintenu par un ressort. Singer a été le premier à adopter la pédale, laissant les deux mains de l'opérateur libres pour gérer le travail. Sa machine était bonne, mais, plutôt que de dépasser ses mérites, c’est sa formidable capacité commerciale qui a fait du nom de Singer un nom familier.

La concurrence entre les fabricants de machines à coudre

En 1856, plusieurs fabricants sur le terrain menaçaient de se faire la guerre. Tous les hommes rendaient hommage à Elias Howe, car son brevet était fondamental et tous pouvaient se joindre à lui pour le combattre. Mais il existait plusieurs autres dispositifs presque aussi fondamentaux et, même si les brevets de Howe avaient été déclarés nuls, il est probable que ses concurrents se seraient battus avec autant de férocité entre eux. Sur la suggestion de George Gifford, un avocat de New York, les principaux inventeurs et fabricants ont convenu de mettre en commun leurs inventions et d’établir un droit de licence fixe pour l’utilisation de chacune d’elles.

Cette "combinaison" composée d'Elias Howe, de Wheeler et de Wilson, de Grover et de Baker, et d'Isaac Singer, a dominé le marché jusqu'en 1877, date à laquelle la majorité des brevets de base ont expiré. Les membres ont fabriqué des machines à coudre et les ont vendues en Amérique et en Europe.

Isaac Singer a présenté le plan de vente à tempérament visant à mettre la machine à la portée des pauvres. L'agent de la machine à coudre, avec une ou deux machines dans son chariot, a traversé toutes les petites villes et tous les districts, manifestant et vendant. Pendant ce temps, le prix des machines a régulièrement baissé, jusqu'à ce que le slogan d'Isaac Singer, "Une machine dans chaque maison!" était en train de se réaliser, si un autre développement de la machine à coudre n’était pas intervenu.


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